La maduración o ciclado en acuarios ornamentales

El inicio de un nuevo acuario de agua dulce siempre es un momento crítico, no porque sea difícil, sino por la información errónea que circula entre las comunidades de acuaristas.

Tradicionalmente, el acuarista promedio aprende a configurar el tanque en el día 0 y espera al menos 30 días sin introducir peces u otros animales. Durante este período ocurre lo que se conoce como ‘maduración’.

Específicamente durante este mes, se supone que se desarrollan colonias bacterianas en el filtro y en las superficies, las cuales transforman el amoníaco producido por el metabolismo de los peces en nitrito y luego en nitrato.

Teóricamente, la formación de nitrito es más rápida, se acumula durante algunos días hasta que las colonias que lo transforman en nitrato son lo suficientemente numerosas. Cuando los niveles de nitrito llegan a cero, entonces se pueden introducir los primeros peces.

Sin embargo, estudios científicos y evidencia reciente han desmentido en parte este proceso, ya que depende estrechamente de qué bacterias proliferan y no son exactamente las mismas especies en todos los acuarios. Algunas especies convierten el amoníaco directamente en nitrato, otras lo incorporan en biomasa, mientras que otras tienen velocidades muy diferentes a las dos o tres especies inicialmente estudiadas en laboratorio.

En cualquier caso, incluso si asumimos que estas etapas del llamado ciclo del nitrógeno funcionan perfectamente como se ha descrito, hay un defecto fundamental en el método que se aplica.

Al iniciar un acuario típico, con pocas plantas y decoraciones rocosas, hay poca materia orgánica para descomponer y transformar. Podrían ser, exagerando, unos 4-5 gramos de nitrógeno para procesar. Estos pueden experimentar una transformación que podría resultar en un pico de nitrito después de una o dos semanas.

Ingenuamente podríamos pensar, por lo tanto, que al esperar el mes completo de ‘maduración’ obtenemos un acuario adecuado para los peces.

Pero no funciona así en absoluto. Las colonias de microorganismos crecen en función de la carga constante que deben manejar: si durante un tiempo desaparece el detrito porque lo que había ha sido procesado, las colonias disminuyen en número y capacidad funcional.

En la acuicultura, trabajamos con algunos sistemas intensivos en los que usamos densidades muy altas de microorganismos para la calidad del agua: estas colonias colapsan en pocos días si se reduce la carga de trabajo, y recuperar su funcionalidad requiere un cierto procedimiento que no siempre es compatible con la vida de los peces criados allí.

Ciertamente, ningún sistema ha funcionado simplemente dejándolo funcionar pasivamente.

La maduración del filtro de un acuario debe ser un proceso ACTIVO, de lo contrario, no estamos creando las condiciones para obtener un resultado.

En la línea 3 del infográfico, tenemos un ejemplo práctico: para crear un acuario cuya calidad del agua dependa principalmente del filtro biológico, debemos estimular las colonias bacterianas con una simulación de carga constante o creciente. De hecho, debemos proporcionar nitrógeno, ya sea en forma de alimento o con productos concentrados de amoníaco, para que el desarrollo de los microorganismos sea adecuado y proporcional a lo que tendrán que manejar cuando estén los peces.

De esta manera, al monitorear el nivel de amoníaco y nitrito durante las primeras dos o tres semanas, podremos darnos cuenta de cuándo ocurre un pico de nitrito y estaremos seguros de que este proceso es proporcional y coherente con lo que realmente necesitamos.

Después del pico, es importante seguir suministrando nitrógeno, de lo contrario, las colonias microbianas pueden reducirse o casi desaparecer, tal como se han desarrollado.

Una alternativa para preparar un nuevo acuario para recibir peces es el principio de fitodepuración. Un acuario muy plantado puede manejar eficazmente la carga progresiva de peces, a menudo incluso en tiempos más rápidos que una buena maduración bacteriana (nada sorprendente: estamos introduciendo directamente una gran cantidad de biomasa vegetal activa desde el día cero).

Para concluir, solo agregaré que la prisa, obviamente, nunca es una buena consejera, pero tampoco lo es desperdiciar el tiempo de manera totalmente inútil.

Ciclado acuario