Comprender la FILTRACIÒN MECANICA Y BIOLOGICA en ACUARIOS

Los filtros de acuario derivan de la técnica RAS utilizada en la acuicultura, que como saben es la madre “industrial y científica” de la acuariofilia. Sobre el tema existen más de 45.000 publicaciones científicas: manejar bien un filtro de acuario no es una opinión subjetiva, ya que hay toda la información válida para un enfoque racional de este tema.

Entender realmente cómo funciona nos permite tomar decisiones basadas en evidencia, sin tener que abrazar una “teoría personal de alguien” como si fuera un acto de fe. Les recuerdo que están en juego su dinero y su tiempo, mejor no desperdiciarlo confiando en suposiciones infundadas.

Como probablemente ya hayan escuchado, existen dos conceptos y términos diferentes referidos a los filtros. El filtro biológico y el filtro mecánico. A menudo, la diferencia real no está muy clara: de hecho, en el comercio, todos los filtros de acuario son una versión compacta y única: una caja de plástico o un bidón. A veces hay compartimentos diferentes en el interior, pero a menudo persisten dudas sobre cómo manejar efectivamente cada parte que lo compone.

1) ¿Para qué sirve realmente un filtro mecánico?

Deben imaginarlo como un COLADOR que bloquea mecánicamente todos los desechos que pasan por él. Quizás algunos escapen, pero a la larga, la mayoría de los desechos de cualquier tipo presentes en el agua del acuario son capturados aquí.

2) ¿Para qué sirve tamizar estos desechos?

El primer resultado inmediato se refiere a la claridad del agua. ¿Se acuerdan cuando utilizan arena no lavada como sustrato? Se levanta una nube de polvo (los granos más pequeños flotan en el agua durante mucho tiempo antes de depositarse). El filtro mecánico captura estas partículas y les regala el tan deseado resultado: la transparencia. ¡Los beneficios no terminan aquí! La mayoría de los desechos en un acuario no son minerales, sino orgánicos: estamos hablando de material fecal, comida sobrante, hojas podridas de las plantas… Todos estos desechos contienen diferentes componentes, incluido el nitrógeno. El nitrógeno es el elemento que luego forma amoníaco, nitritos y nitratos. En resumen, la principal preocupación de los acuaristas.

3) El filtro mecánico atrapa estos desechos. ¿Y luego?

Cuando estos desechos orgánicos se acumulan en el tamiz, tienen la oportunidad de eliminarlos manualmente lavando esas esponjas o esteras que han utilizado para atraparlos. Lávenlas bien, sin temor a eliminar bacterias útiles: en un filtro mecánico real, no nos importan los microorganismos. Si eliminan manualmente estos desechos, habrán reducido considerablemente la carga orgánica del acuario y, en particular, habrán eliminado la fuente de nitrógeno. Como resultado, se produce menos amoníaco, menos nitrito y menos nitrato.

4) Y si no quiero limpiarlo y, además, las plantas del acuario carecen de nitrógeno, ¿qué debo hacer?

En este caso, podría tener sentido dejar que estos desechos se descompongan. Ya no tendremos un filtro mecánico real, ya que comienza a tener un papel biológico. Es decir, hay muchos microorganismos vivos en esas esponjas que están descomponiendo los desechos. Estos microorganismos NO son solo las bacterias de las que estamos acostumbrados a hablar en el famoso ciclo del nitrógeno. La mayoría de estas criaturas son detritívoras: se alimentan de los sedimentos de la misma manera en que los peces se comen los pellets. A veces, también se instalan pequeños crustáceos, varios gusanos, incluidas las lombrices si tienen la oportunidad de llegar. Aclaro de todos modos que también hay bacterias del ciclo del nitrógeno en el medio, pero no son de ninguna manera los principales huéspedes.

5) Entonces, ¿cuándo debo limpiar el filtro mecánico?

Si el objetivo es reducir el nitrógeno, la limpieza del filtro mecánico debería ser frecuente. Hacerlo semanalmente podría ser un buen compromiso. Cuantos menos desechos dejen descomponerse, menos nitrógeno liberan en el agua. Una solución excelente para un acuario dedicado a peces y sin plantas, y en general cuando se desea aligerar la carga del sistema. Si el nitrógeno no es un problema, aún así debe limpiar periódicamente el filtro mecánico, de lo contrario podría obstruirse. Tan pronto como note que el flujo de salida del filtro comienza a reducirse, le recomiendo que intervenga absolutamente. Los tiempos varían: si tiene un acuario grande con muy pocos peces y muy pocas plantas (incluso las plantas crean desechos cuando pierden hojas), podría pasar incluso un año entre una limpieza y otra. Por el contrario, si tiene, por ejemplo, muchos ciclidos grandes en crecimiento, el filtro mecánico podría obstruirse casi diariamente. El tema es siempre cuantitativo y proporcional.

6) Entonces, ¿qué hace realmente el filtro biológico?

El filtro biológico real está diseñado para alojar cepas de bacterias y otros microorganismos especializados en una función muy, muy especial. Convierten el amoníaco en nitrato, pasando eventualmente por el nitrito. La función real del filtro biológico es precisamente esta: actuar únicamente sobre ese nitrógeno que nos preocupa tanto. El proceso se llama nitrificación y también se conoce como (un segmento) del ciclo del nitrógeno. Amoniaco NH4+ –> Nitrito NO2- –> Nitrato NO3-. El filtro biológico, en este sentido preciso, debería llamarse “filtro biológico nitrificante”.

7) ¿Y dónde estaría este “filtro biológico nitrificante” en el filtro comercial?

Dado que el objetivo es hacer que este filtro biológico funcione para transformar el nitrógeno, dejando así todo el espacio posible a los microorganismos útiles exactamente para eso, este compartimento debe recibir agua posiblemente limpia, sin muchos desechos. Colocar el filtro biológico (o en otras palabras, los materiales designados para esa función) después del filtro mecánico es la mejor opción.

8) El filtro biológico va después del mecánico, pero ¿por qué se llena igual de desechos y lodo?

Si se llena de desechos gruesos, probablemente el mecánico no está funcionando bien o el mantenimiento que realizan no es adecuado, permitiendo que muchos desechos pasen y se acumulen por todas partes. No significa que ya no haya bacterias útiles del ciclo del nitrógeno, pero estamos confundiendo el papel real del filtro biológico y el verdadero riesgo es “perder el control” creando una trampa por nosotros mismos, como les explicaré mejor en un momento.

Si solo notan una especie de lodo que se acumula muy lentamente, no se preocupen. Incluso si llegan muy pocos desechos gruesos, los propios microorganismos crean nuevos desechos a largo plazo y se encontrarán con cierta suciedad incluso en el filtro biológico.

9) El filtro biológico comienza a estar lleno de suciedad. ¿Qué hacer y por qué?

El filtro biológico debe limpiarse cuando sea necesario. La creencia de que nunca debe tocarse no es más que un mito. Para que el filtro biológico funcione correctamente, necesita un flujo adecuado de agua sobre todos sus materiales. Si la suciedad comienza a taparlo, pierde eficiencia y no solo eso: si la corriente se vuelve mínima y los sedimentos son abundantes, podría ocurrir el proceso inverso a la nitrificación. Del nitrato se “retrocede” al nitrito. La falta de oxígeno está entre las condiciones favorables para este fenómeno y, como pueden imaginar, un flujo de agua insuficiente provoca una falta de este elemento.

Los microorganismos útiles están adheridos a los soportes como tubos y esponjas, pero también están en el lodo. Aquellos adheridos (crean una biopelícula precisamente para esto) son resistentes. Si las redes con los tubos o la esponja designada como filtro biológico están muy sucias, tómenlas suavemente, métanlas en un cubo con un poco de agua del acuario y muévanlas lentamente durante un momento. El lodo de más se separa dejando el agua visiblemente turbia. Luego vuelvan a colocar los materiales en su lugar y vuelvan a encender la bomba.

10) Si retiro demasiado lodo, ¿no corro el riesgo de perder también bacterias útiles?

Por supuesto, por eso hay que tener cuidado de evitar que se acumule demasiado. Aunque pequeñas cantidades de barro pueden ser útiles como soporte para la filtración biológica, en el caso del filtro de acuario, los riesgos superan los beneficios. Si se acumulan demasiado, como ya se ha mencionado, obstruyen el flujo y conducen a graves daños o al colapso del sistema. Por esta razón, hay que dar prioridad a las esponjas y a los tubos como materiales de soporte para las bacterias útiles. El filtro de acuario está diseñado para estos materiales, no para el lodo.

11) ¿Qué hacer si mi filtro solo tiene una esponja y nada más?

Probablemente fue diseñado solo como un filtro mecánico para lavar con frecuencia. Valoren si es necesario agregar otro filtro más estructurado para la función biológica.

12) ¿Cómo sé si el filtro mecánico es demasiado pequeño?

Probablemente estaríamos hablando de “demasiado estrecho” ya que los desechos se acumulan principalmente horizontalmente (imaginen pasar la suciedad por un tubo o por una tubería de alcantarillado, ¿cuál se tapa primero?). El filtro mecánico podría ser pequeño si se obstruye muy rápidamente, obligándolos a realizar mantenimientos frecuentes sin tal vez tener tiempo para hacerlos. La solución es agregar otro filtro mecánico o reducir la formación de desechos en el tanque. Hay que evaluar mejor el caso específico.

13) ¿Cómo sé si el filtro biológico es demasiado pequeño?

Siempre y cuando el mantenimiento sea correcto, si incluso después del inicio del acuario continúa acumulándose amoníaco y/o nitrito en el agua, significa que el filtro biológico es insuficiente. Solución: comprar otro filtro o reducir la carga en el tanque. Hay que evaluar mejor el caso específico.

14) ¿La capacidad de la bomba importa?

Abordaremos mejor este tema en otros momentos. Generalmente, los filtros comerciales están equipados con bombas más que suficientes, así que no se preocupen demasiado y, si es necesario, pidan directamente consejos sobre su caso específico.

15) ¿Cómo sé si un filtro (mecánico + biológico) es más grande que otro?

No por la bomba. Lo que importa para la filtración es el espacio (volumen) dedicado a los materiales filtrantes. La bomba debe tener una capacidad proporcional, pero el verdadero factor limitante sigue siendo siempre el espacio disponible para los microorganismos en la parte biológica y el área de la sección del tamiz mecánico. Por lo tanto, traten siempre de comparar los volúmenes de filtración y no se detengan solo en las capacidades declaradas de las bombas.

16) ¿Qué significa “filtro sobredimensionado”?

Es otro concepto demasiado aproximado y a menudo mal explicado. Sobredimensionado nos hace pensar en algo “más allá de nuestras necesidades”. Los puntos críticos son dos: primero, hay que entender cuáles son realmente nuestras necesidades. ¿Qué carga debe procesar ese filtro? Primero deberíamos definir esto. Luego, a menudo, con “sobredimensionado” se hace referencia a una bomba más potente que genera un mayor flujo. A veces, se instalan bombas fuertes en filtros de poco volumen, así que tengan cuidado de no confundirse. Necesitan volumen de filtración, no “flujo vacío”. De nuevo, mejor evaluar el caso específico sin generalizaciones profundamente engañosas.

17) ¿El filtro debe dimensionarse según los litros del acuario?

No, el filtro debe ser en función de la carga, es decir, de los peces. Y en realidad no solo de los peces, sino de lo que comen. La fuente original de desechos y amoniaco nitrogenado a tratar es precisamente la comida (y en el caso de los acuarios con plantas, también las hojas podridas). La cantidad de agua no hace más que diluir todos los compuestos de desecho y solo en una pequeña parte alberga microorganismos útiles para estas transformaciones de las que hemos hablado. Por ejemplo, si duplico el tamaño del acuario con los mismos peces, no necesito duplicar también el volumen de filtración. Si reduzco el tamaño del acuario y el filtro ya estaba trabajando al límite, podría ser preferible usar un filtro más grande. ¿Por qué? La explicación no es breve, así que la profundizaré en un artículo dedicado. En cualquier caso, eviten hacer que los filtros trabajen al límite y siempre traten de tener un espacio mayor que el necesario para albergar los microorganismos útiles.