Como funciona la eliminación del nitrógeno en los acuarios

La gestión de acuarios domésticos se centra en mantener la calidad del agua. El problema principal son los compuestos de nitrógeno tóxicos para los peces y otros habitantes ornamentales.

Los aficionados a los acuarios suelen pensar que la única forma de mantener la calidad del agua es mediante un filtro biológico que funcione como oxidante del amonio a nitrito y/o directamente a nitrato, gracias a bacterias y hongos especializados que se establecen allí de manera autónoma.
Los sistemas de filtración mecánica y biológica, también conocidos como RAS simplificados, son actualmente una de las tecnologías más efectivas para criar densidades altas de animales sin necesidad de cambios frecuentes y voluminosos de agua.

Existen numerosas alternativas demostradamente eficaces para el tratamiento del agua. En la acuicultura tropical, por ejemplo, a menudo se prefiere aprovechar la biología de microorganismos no para oxidar el nitrógeno, sino para extraerlo e incorporarlo en su biomasa. Los microorganismos que oxidan el amonio a otras formas inorgánicas simplemente cambian la forma del problema, pero no lo eliminan del agua al final del proceso.

Los sistemas simbióticos en la acuicultura tropical son efectivos y en muchos casos económicamente ventajosos, lo que significa que los animales crecen mucho mejor con menos demanda de alimento externo. Los peces, de hecho, se alimentan también de esa biomasa microbiana que ha incorporado el nitrógeno disuelto, ahora no tóxico sino proteico.

En un acuario, no es factible aprovechar eficazmente la biomasa de los microorganismos: requieren integración de azúcar o carbohidratos más complejos, además de enturbiar el agua. Algo que no queremos en nuestra sala de estar.

Lo que muchos acuarios experimentan sin ser conscientes es el cambio entre un sistema basado en la oxidación en un filtro biológico y la incorporación del nitrógeno en la biomasa vegetal (fitodepuración). No se confundan: la oxidación y la fitodepuración son procesos relacionados y, en algunos casos, sinérgicos para el objetivo final, que es un ambiente habitable para los peces ornamentales.

Lo que no debería sorprender es la falta de un “pico de nitrito” en acuarios muy plantados y con pocos y pequeños peces insertados incluso poco después de la instalación del acuario sin un filtro biológico a pleno rendimiento. Hay dos conceptos clave:

Los microorganismos que oxidan el amonio crecen en proporción a la carga que deben procesar. Si es baja, las superficies del decorado del tanque son más que suficientes. Un filtro biológico se crea para aumentar las superficies colonizables, pero no siempre es necesario.
La vía oxidativa de hongos y bacterias y la vía de asimilación en las plantas son procesos relacionados pero también pueden ser alternativos. Abundan especies de algas y plantas superiores que pueden utilizar eficazmente el amonio, e incluso en algunos casos prefieren el amonio al nitrato como fuente de nitrógeno. Un acuario densamente plantado no solo consume el nitrato que se forma, sino que también puede reducir drásticamente la carga de amonio que es oxidada por los microorganismos.
Aquí tienes un esquema extremadamente simplificado para obtener una visión general. Faltan algunos pasos intermedios por legibilidad, podrían ser un punto de partida para nuevas infografías.

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